L'argent intelligent a déjà été fait sur NMC Health

L'argent intelligent a déjà été fait sur NMC Health

L'investissement, comme tout le reste ces derniers temps, s'est polarisé. D'un côté, il y a un univers en constante expansion de fonds passifs et de trackers, qui prennent tous quelques centimes en échange d'un câlin discret à un indice. De l'autre côté, un groupe d'investisseurs actifs de plus en plus bruyant, les militants et les vendeurs à découvert de chiens d'attaque, dont la stratégie pour créer une surperformance consiste principalement à crier.

Un stock à attraper entre ces deux camps est NMC Health. L'exploitant d'un hôpital au Moyen-Orient a perdu 73% de sa valeur depuis fin décembre, lorsque Muddy Waters, une fringale tenue de vente à découvert aux États-Unis avec un nez pour la publicité, a affirmé qu'il sous-estimait la dette et gonflait les flux de trésorerie – selon NMC. Vendredi dernier, le dernier d'une série de baisses est arrivé, lorsque les actions ont chuté de 22,2% pour atteindre leur plus bas depuis 2015.

La chute du cours de l'action de NMC aura affecté toute personne investie dans un fonds tracker FTSE 100, l'exposition restant au moins jusqu'à un remaniement de l'indice prévu fin mars.

Les vendeurs à découvert, quant à eux, semblent avoir pris des bénéfices. Les actions prêtées en pourcentage du flottant de NMC, un indicateur des paris par rapport au stock de ces investisseurs, sont passées de plus de 30% dans les jours qui ont suivi le rapport de Muddy Waters à un peu plus de 9% vendredi, IHS Les données Markit montrent.

Une partie de la réduction des intérêts à découvert s'explique par la vente d'actions le mois dernier par deux des actionnaires majoritaires de NMC, Saeed Bin Butti et son parent Kalifa Bin Butti, qui ont abandonné une participation de 15% pour couvrir leurs dettes personnelles. Les investisseurs ont été amenés par la direction à croire que les ventes avaient effacé tout le surplomb d’actions données en garantie de la dette, l’un des principaux arguments des ours.

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Mais le prêteur de Dubaï, Emirates NBD, a déchargé quelques semaines plus tard 1% supplémentaire lié à la dette de Bin Butti. La confiance s'est désintégrée et NMC est en chute libre depuis, malgré les affirmations cette semaine selon lesquelles le fondateur de la société BR Shetty a cherché des moyens de reprendre le contrôle.

Ces récents événements ne racontent cependant que la moitié de l'histoire. Bien avant que NMC n'obtienne le FTSE 100 en 2017, les investisseurs remettaient en question une apparente déconnexion entre ses marges de pointe et une production de trésorerie décevante.

De nombreuses lignes d'attaque de Muddy Waters auraient donc dû être familières aux actionnaires à long terme. Des signaux d'alarme sur les évaluations d'actifs et les transactions avec les parties liées avaient déjà été discutés lors des sessions de questions / réponses post-résultats et figuraient dans des dizaines de notes d'analystes, dont la majorité ne voyaient rien de mal et plaidaient pour le calme. Toute personne intéressée par le dossier d'investissement NMC a eu beaucoup de temps pour se familiariser avec ses nombreuses complications.

Pourtant, il semble que seuls les ours faisaient attention. Le registre des actionnaires opaque et chevauchant de NMC complique le processus de recherche d’actions à emprunter, mais au début décembre, le stock prêté équivalait déjà à plus de 20% du flottant. Les vendeurs à découvert avaient accumulé une exposition nominale supérieure à 1 milliard de livres sterling avant même que Muddy Waters ne montre sa main.

Et tout le monde semblait déjà savoir que NMC était fragile. En août dernier, Muddy Waters a publié un rapport sur le groupe de financement des litiges Burford Capital en tweetant la veille qu'elle avait une entreprise britannique en vue. NMC a chuté de plus de 11% dans ce qui était effectivement un cas d'identité erronée.

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Les cascades publicitaires du type de celles employées par Muddy Waters ne seront jamais populaires auprès de la majorité des actionnaires, mais au moins elles font travailler l'argent. L'exemple de NMC fait allusion à un marché où le capital a été attribué paresseusement et où les dirigeants sont à l'abri des regards. Les analystes notaient les lacunes potentielles de NMC depuis des années, mais il a fallu l’intervention de Muddy Waters pour les faire passer des notes de bas de page aux gros titres.

S'ensuit-il que les investisseurs à long terme seulement devraient applaudir les vendeurs à découvert pour avoir amélioré le contrôle des entreprises? Peut-être, mais avec une mise en garde. Les shorts ont tendance à empiler les personnes vulnérables, pas les criminels, et ils peuvent souvent sembler aveugles à la situation dans son ensemble.

L'an dernier à la même époque, les actions cotées au Royaume-Uni les plus détestées étaient Aston Martin Lagonda et Debenhams, qui ont fait très mal, et le fabricant de sandwichs Greencore, qui a bondi d'environ 50% après une restructuration majeure. Ocado, toujours le stock le plus fortement shorté en 2016 et 2017, a plus que quadruplé depuis le début de 2018 après que l'épicier en ligne s'est réinventé en tant que perturbateur de la technologie de livraison.

J Sainsbury et l'opérateur de pub Greene King ont été les cibles les plus populaires en 2015, en dépit de la déroute des prix des matières premières qui allait bientôt troubler le secteur minier. Même en remontant aux premiers stades de la crise financière en 2007, les ours ignoraient principalement les banques et les constructeurs de maisons pour cibler les détaillants tels que Sports Direct.

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Le problème avec les actions vulnérables est qu'elles se rétablissent souvent, ce qui fait que suivre le pack d'ours est un gambit à très haut risque. NMC a encore beaucoup de questions à répondre, mais il semble que l'argent intelligent a déjà été fait.

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